牛津大學(University of Oxford)是世界上最古老的高等學府之一,至今已有800多年的歷史,是英國最早的大學,也是歐洲歷史最長、影響最深遠的大學。它悠久的歷史,獨特的教育方式和層出不窮的卓越人才,給人類文明史增添了濃墨重彩的一筆。
在英國,排在大學排行榜前面的都是歷史悠久的學校。牛津大學之所以在各個排行榜上居高不下,其原因就是其悠久的歷史、教學的實力以及由教學質量所保證培養的精英型人才。
中世紀的歐洲雖然在科學技術上是個令人窒息的黑暗年代,但工藝技術引進和學術交流還是不錯的。當十字軍東征到西亞的阿拉伯國家,驚訝地發現當時的阿拉伯、中國和印度的科學技術比歐洲先進。此時,歐洲人有了“危機”感。最早的歐洲大學在這時開始興辦。11世紀,越來越多的教士開始從事經院哲學的研究並到歐洲各地講學,這種日益頻繁的學術活動使得歐洲相繼形成了幾個講學的中心,如義大利的波洛尼亞和法國的巴黎,並在此基礎上形成了各地教士都可以來講學和听課的“總學”。
牛津大學是英語國家中最古老的大學,其最初的形成是中世紀經院哲學研究活動的結果。11世紀末,有人開始在牛津講學。1129年,牛津建立了奥古斯丁教派的聖弗里德斯懷德修道院和奧斯尼修道院,這些修道院成了做學問的地方。1133年,神學家羅伯特•普倫在牛津作了一系列關於《聖經》的講演。
1167年,英格蘭國王亨利二世同法蘭西國王菲力浦二世發生爭吵,亨利二世一氣之下,下令禁止英國的神學學者和學生到巴黎大學研究神學或宗教,這批英國學者回國後,準備設立大學。由於當時的牛津已有建城300年的歷史,開風氣之先,於是就選為建校的地點。
於是,繼波洛尼亞和巴黎之後,牛津成為了歐洲第三個學術研究中心,這實際上就是牛津大學的雛形。1168年,牛津大學創立,從而使牛津迅速發展成為英國經院哲學教學和研究的中心。在不到100年的時間里,擁有1500名學者的牛津大學便在全歐洲享有盛名。
牛津大學是在中世紀神學統治的那幾百年期間逐漸建立和發展起來的,因此大學與教會幾乎融為一體。神學的教學與研究佔有重要地位,是牛津大學的特長之一。學校有大學教堂,大多學院都有自己的禮拜堂。因此,牛津大學與宗教有著不解之緣,這也許是牛津大學有其獨特魅力的原因之一。它的學院和學館大部分是由主教和大教主出面建立的。
1201年,它有了第一位校長。從一開始,以牛津大學為代表的中世紀大學就企圖把自己構建成 “象牙塔”。這種“象牙塔”,一方面是大學表明自身對知識和精神追求的超然與執著,另一方面起著對自己權益的保護、免遭外界的侵害的作用。
在牛津是否建大學的問題上,牛津市民與學者之間進行了長期抗爭。1213年,當時天主教在此的教宗潘道爾夫賦予神學院特權,準許學者及學生在此城居住及學習後,市民與學者之間的抗爭才結束。
牛津大學最初的科系設置仿照巴黎大學,有神學、法律、醫學和藝術。其他諸如自然哲學、倫理哲學等,不久也開始有人教授。在1900年以前,牛津大學主要還是一所本科生大學。第二次世界大戰後,研究生工作也開始發展。現在研究生的人數佔學生總數的1/4以上。近30年來,牛津大學成立了一些研究生院,但它從不仿效美國大學建立單獨的研究生院。
牛津大學早期所有的學院只收男生,直到西元1912年牛津大學才有三項重大的改變:準許女性學生入學;古希臘文不再是必修科目;在經過700年的獨立自主後,終於願意接受政府的補助,不過,政府仍無權干涉校務。
學院是牛津大學的核心組成部分。各學院和學校的關系就象美國中央政府與地方政府的關系那樣采用聯邦制形式。大學只負責規定課業安排的原則,組織大學的講座,主持學位考試和授予學位。絕大部分教學和管理工作均由各學院的校務委員會負責,學院的校務委員在牛津大學稱為fellow,每院約有20-30位,他們負責教學事宜,並大多都擔任學生的導師。學院院長由校委員會選舉產生。學校和學院的上述關系已經有了800多年的歷史。這種關系很復雜,但一直在起作用。學院堅決地捍衛自己的自治權,校方也尊重他們的這種權力。就學院本身而言,都各自擁有相當自主的管理權力。學院訂定自己的院規,籌募所需的財務來源,並招收自己所選擇的學生。不過任何人欲至牛津大學就讀,均須同時獲得大學系所及學院入學的同意,方視為正式被許可入學之規定,亦為牛津大學(包括劍橋)的特殊之處。
牛津大學的各學院雖不按專業劃分,但在發展過程中多形成了各自的獨特傳統,如基督教學院以濃厚的貴族氣氛著稱;默頓學院出詩人最多;聖艾德蒙大廳學院特別喜歡招收運動員;奧里爾學院側重培養牧師;摩德林學院有許多賽艇高手;耶穌學院是威爾士學生集中之地;王後學院學生多來自甦格蘭北部等等。這些學院彼此平等,學生可以在任何一所學院學習,直到畢業。
牛津大學的課程教學實體是以學科方向劃分的系,全校共有17個系,它們分別是:人類學及地理系、生物科學及農業科學系、臨床醫學系、英國語言文學系、美術系、法律系、人文科學系、數學系、中世紀語言及現代語言系、近代史系、音樂系、東方研究系、自然科學系、心理學系、生理學系、社會研究系、神學系等。通常認為,牛津大學的傳統優勢是神學、法律、哲學、社會科學、生物化學、生命科學、醫學。牛津大學各學院大都具備文理等主要學科,但又有所側重,各有傳統,大學設有出版社,已有500年歷史,以出版高質量的學術著作著稱。
牛津大學的最高權力屬於“高級教職員全體會議”。校長由所有持牛津碩士以上學位的人選舉產生,是一個榮譽終生職位,他的任務是在正式的場合出面代表大學,並發表演說。學校每四年任命一位“名義副校長”,他實際上是學校主要的管理人,他掌管著學校政務會----一個由選舉出來的教員組成的負責學校日常事務的組織。大學的學術性事務則由總董事會管理,總董事會的主席每兩年選舉一次。
牛津大學在英國高等教育和社會發展史上具有極其重要的地位。19世紀以前的英國,僅有牛津和劍橋兩所大學,而劍橋大學還是13世紀初由牛津的部分師生創辦的。牛津大學是一所私立、具有800年悠久歷史傳統、在世界上具有極高聲望的綜合性大學。經過文藝復興和宗教改革的洗禮以及現代化的過程,牛津大學現在已發展成為一個擁有30多個學院、1萬多名學生,在世界上享有巨大影響力的綜合性大學。它對英國教育界及整個英國社會乃至世界教育發展有著極為重要的影響。
800多年來,在牛津大學培養的學子中,群英薈萃,英才頻現,如歷史上第一部完整的英譯本《聖經》的組織者、開英國宗教改革先聲的約翰•威克利夫,16世紀的文學家沃爾特•雷利和約翰•多恩,18世紀發起宗教復興運動,創立衛理公會的約翰•衛斯理和查理斯•衛斯理,文學翻譯家撒母耳•詹森,經濟學家亞當•斯密、哲學家杰瑞米•邊沁、詩人雪萊、作家格林,牛津大學涌現出27位諾貝爾獎得主、90位皇家學會會員和大約130位英國科學院院士,還特別培養出了一大批政治領袖。
據說,沒有牛津就沒有劍橋,沒有劍橋就沒有哈佛,所以說,牛津大學為人類文明的發展進步作出了重大的貢獻。早期,牛津、劍橋一統英國高等教育的天下。於是,政府決定創辦更多的大學,以沖淡牛津、劍橋的影響。很快,8所大學就開工了。但是,新的學校建成之日,人們驚詫地發現,8所大學仿佛從牛津、劍橋照搬過來的,更有意思的是,這8所大學,都分別由一位來自牛津或劍橋的副校長擔任校長。
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